Mirando hacia condiciones sistémicas que imitan la enfermedad de Alzheimer

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Un número de otras condiciones pueden imitar los síntomas de la enfermedad de Alzheimer, incluyendo una tiroides poco activa, deficiencias vitamínicas, demasiado calcio en la sangre y sífilis que se propaga al cerebro. La demencia también puede ser inducida por el abuso de drogas o alcohol o aparecer como un síntoma de depresión clínica severa, lesión traumática o esquizofrenia.

Hipotiroidismo o tiroides hipoactiva

No importa cuál sea la causa, una persona cuya glándula tiroides es poco activa puede experimentar síntomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer, incluyendo pérdida de memoria, irritabilidad y depresión. Sin embargo, el hipotiroidismo sólo representa un pequeño número de casos de demencia. La clave para un diagnóstico preciso es la presencia de otros síntomas comunes al hipotiroidismo pero no necesariamente presentes en la enfermedad de Alzheimer, incluyendo aumento de peso; cabello grueso y seco; pérdida de cabello; piel seca y áspera; y estreñimiento. En términos generales, el hipotiroidismo se puede detectar con un simple análisis de sangre, aunque algunos casos pueden requerir pruebas más extensas para asegurar resultados precisos.

La afección se controla fácilmente con medicamentos para la tiroides, pero requerirá un monitoreo de por vida para asegurarse de que la dosis de tiroides sea adecuada. Después de que la afección está bajo control, la pérdida de memoria y otros síntomas cognitivos tienen una buena probabilidad de mejorar.

Deficiencias vitamínicas

Algunas deficiencias vitamínicas y nutricionales también pueden producir síntomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer. Si alguien tiene una falta severa de ciertas vitaminas B, ácido fólico o niacina, esa persona está en riesgo de que su condición sea mal diagnosticada a menos que el médico sepa que debe revisar estas deficiencias.

Aunque es raro, las deficiencias graves de B-1, B-6 y B-12 pueden conducir a la demencia. Un simple análisis de sangre puede determinar definitivamente si existe una deficiencia. Esa es sólo una de las razones por las que los análisis de sangre que su médico ordena al principio del proceso de diagnóstico son tan importantes; pueden descartar causas de demencia más fáciles de tratar, como la deficiencia vitamínica.

La deficiencia de niacina es otra condición nutricional que puede producir demencia, pérdida de memoria e irritabilidad. Sin embargo, una deficiencia de niacina lo suficientemente grave como para causar demencia en realidad induce una enfermedad llamada pelagra, que causa diarrea y dermatitis al mismo tiempo que la demencia. El diagnóstico se realiza a través de un examen físico y los síntomas. La deficiencia de niacina es generalmente rara en personas que consumen dietas saludables, pero es más común entre los alcohólicos que pueden tener malos hábitos alimenticios.

La deficiencia de ácido fólico es una de las deficiencias nutricionales más comunes en los Estados Unidos. Es particularmente frecuente en personas que abusan del alcohol. Puede causar irritabilidad y dificultad para concentrarse. Sin embargo, las personas que sufren de una deficiencia de ácido fólico también tienen niveles elevados de homocisteína sérica (un subproducto químico del metabolismo proteico que se encuentra en la sangre), que es algo que los pacientes de Alzheimer no tienen necesariamente. Los exámenes de sangre pueden ayudar a establecer el diagnóstico correcto.

Los médicos no sólo tienen que diagnosticar la deficiencia, sino que también deben averiguar qué la está causando. Las deficiencias pueden ser causadas por una ingesta inadecuada, malabsorción, excreción excesiva o una enfermedad subyacente. En algunos casos, el médico tendrá que tratar la afección subyacente, así como complementar el nutriente faltante, a fin de corregir el problema de manera permanente.

Hipercalcemia

La hipercalcemia es un desequilibrio electrolítico causado por el exceso de calcio en la sangre. Los niveles elevados de calcio sérico generalmente se asocian con un tumor o hiperparatiroidismo primario, una afección que ocurre cuando las glándulas paratiroideas secretan demasiada hormona. Cuando el nivel de calcio en el torrente sanguíneo se eleva demasiado, puede producir un estado mental alterado y problemas de memoria que son similares a los de la enfermedad de Alzheimer. Un examen de sangre que mide los niveles de calcio y de hormona paratiroidea puede identificar la afección. La cirugía para extirpar las glándulas paratiroideas cura la hipercalcemia asociada con el hiperparatiroidismo; cuando la hipercalcemia está asociada con un tumor, particularmente un tumor maligno, el pronóstico es menos optimista.

Después de que las glándulas paratiroideas son removidas y los niveles de calcio regresan a la normalidad, los síntomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer disminuyen. En algunos casos, el paciente puede tener que tomar medicamentos reductores de calcio para ayudar a controlar la afección.

Neurosífilis

La sífilis puede causar demencia si se propaga al cerebro. Aunque la sífilis se puede curar fácilmente con antibióticos si se diagnostica y se trata a tiempo, en los pacientes que no buscan tratamiento, la infección puede propagarse al cerebro, aunque por lo general tarda al menos una década en hacerlo. Esta infección puede producir confusión mental, dificultad para caminar y demencia que imita la enfermedad de Alzheimer. Si un análisis de sangre detecta la presencia de anticuerpos contra la sífilis en la sangre, el diagnóstico se puede confirmar con un análisis del líquido cefalorraquídeo.

La sífilis se puede curar con un tratamiento de antibióticos; sin embargo, si se ha permitido que la afección no se controle durante un largo período de tiempo, el pronóstico puede no ser tan positivo.

Depresión

La depresión clínica grave puede confundirse con la enfermedad de Alzheimer. Las personas que están gravemente deprimidas pueden experimentar problemas en el pensamiento o la memoria, incluyendo dificultad para concentrarse, recordar información y llevar un registro de fechas u horas, o pueden quejarse de que no pueden concentrarse en una tarea. Pueden reportar dificultad para tomar decisiones o comenzar o completar proyectos, y pueden parecer apáticos.

Una persona puede tener tanto depresión como enfermedad de Alzheimer al mismo tiempo. Se necesita una buena evaluación médica y neuropsicológica para determinar si su ser querido está experimentando una o posiblemente ambas de estas condiciones. Si su ser querido sufre de depresión y no de Alzheimer, puede esperar que los problemas cognitivos de su ser querido respondan al tratamiento adecuado para la depresión. Si su ser querido recibe tratamiento para la depresión y muestra una mejoría en el estado de ánimo, pero no en el pensamiento o la memoria, un diagnóstico de demencia (posiblemente EA) puede ser apropiado. La conclusión es que su médico debe evaluar si su ser querido está deprimido antes de que se pueda hacer un diagnóstico de Alzheimer.

Delirio

Otra condición que puede causar síntomas similares a los de la demencia es el delirio. El delirio se sospecha cuando alguien muestra un cambio fluctuante en el pensamiento, particularmente problemas para enfocar, mantener o cambiar la atención, que generalmente comienza en cuestión de horas o días. El habla puede ser incoherente y el individuo puede tener problemas para mantenerse despierto o agitarse e inquietarse. La desorientación hacia la persona, el lugar o el tiempo, los cambios de humor o las alucinaciones también pueden aparecer y desaparecer.

El delirio es la consecuencia directa de una afección médica a menudo causada por una enfermedad (por ejemplo, una infección del tracto urinario, insuficiencia cardíaca congestiva, etc.), un trastorno metabólico (deshidratación, problemas renales), traumatismo físico (traumatismo craneal) o problemas cardíacos. Muchos medicamentos comúnmente utilizados por los adultos mayores para tratar el dolor, la infección, las enfermedades inflamatorias, los problemas gastrointestinales y otros también pueden causar delirio. El delirio es una afección reversible si se diagnostica y trata adecuadamente.

La demencia o el delirio también pueden ser el resultado del abuso de alcohol o drogas, por lo que debe informar a su médico si su ser querido tiene antecedentes de problemas con las drogas o el alcohol, incluyendo el abuso de medicamentos de venta libre.

Al igual que con la depresión, una persona puede tener tanto delirio como enfermedad de Alzheimer. Las personas que deliran no necesariamente tienen AD, pero las personas con Alzheimer son más susceptibles al delirio que las que no lo tienen.

Infecciones

La demencia también puede ser el resultado de ciertas infecciones virales o bacterianas, como la encefalitis, la meningitis o el VIH, pero los médicos rara vez confunden estas afecciones agudas con la EA, incluso si algunos de los síntomas son similares.

Envenenamiento

La intoxicación puede ser otra causa de demencia. Una amplia variedad de venenos pueden producir demencia, incluyendo los organofosfatos que se utilizan en la agricultura y la exposición crónica a bajos niveles de monóxido de carbono. Los metales pesados como el plomo y el mercurio tienen efectos neurotóxicos bien documentados y también se ha demostrado que producen demencia.

Debido a la cantidad de causas posibles para la demencia, su médico querrá tomar una historia clínica completa, incluyendo qué medicamentos está tomando su ser querido y las fechas de inicio y finalización de esos medicamentos. Debido a que tantas afecciones diferentes pueden producir síntomas típicamente asociados con la enfermedad de Alzheimer, su médico debe descartar todas las demás causas potenciales y asegurarse de que los síntomas de su ser querido se ajusten a los criterios para la enfermedad de Alzheimer antes de que él o ella llegue a un diagnóstico.

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