Lo que usted debe saber sobre el “flujo de caja libre” para la contabilidad

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Por John A. Tracy

El término flujo de caja libre ha surgido en el léxico de las finanzas y la inversión. Este fragmento de lenguaje no está -repitámoslo, no lo está- definido oficialmente por el órgano normativo de ninguna institución financiera o contable autorizada. Además, el término no aparece en los estados de flujos de efectivo reportados por las empresas.

Más bien, el flujo de efectivo libre es lenguaje callejero, y el término aparece en The Wall Street Journal y The New York Times. Los corredores de valores y los analistas de inversiones utilizan el término libremente (juego de palabras). Desafortunadamente, el término flujo de efectivo libre no se ha establecido en un significado universal, aunque la mayoría de los usos tienen algo que ver con el flujo de efectivo de las actividades operativas.

El término flujo de efectivo libre puede referirse a lo siguiente:

  • Utilidad neta más gastos de depreciación, más cualquier otro gasto registrado durante el período que no implique el desembolso de efectivo, como la amortización de los costos de los activos intangibles de un negocio y otras amortizaciones de activos que no requieran desembolsos de efectivo.
  • Flujo de efectivo de actividades de operación según se informa en el estado de flujos de efectivo, aunque el propio uso de un término diferente (flujo de efectivo libre) sugiere que se pretende un significado diferente.
  • Flujo de efectivo de las actividades operativas menos el monto gastado en gastos de capital durante el año (compras o construcción de propiedades, plantas y equipos).
  • Utilidad antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización (EBITDA) – aunque esta definición ignora los efectos de flujo de efectivo de los cambios en los activos y pasivos de corto plazo directamente involucrados en las ventas y gastos, y obviamente ignora que los gastos por intereses e impuestos sobre la renta en gran parte se pagan en efectivo durante el período.

En los términos más firmes posibles, se le aconseja que sea muy claro sobre qué definición de flujo de caja libre está utilizando un orador o escritor. Desafortunadamente, no siempre se puede determinar el significado del término, ni siquiera en el contexto. Ten cuidado ahí fuera.

Una definición de flujo de efectivo libre es muy útil: flujo de efectivo de actividades operativas menos gastos de capital para el año. La idea es que una empresa necesita hacer inversiones de capital para mantenerse en el negocio y prosperar. Y para hacer gastos de capital, el negocio necesita efectivo. Sólo después de proveer para sus gastos de capital, un negocio tiene un flujo de caja “libre” que puede utilizar a su antojo. Para este ejemplo, el flujo de efectivo libre es

$1,515,000 flujo de efectivo de actividades de operación

-1,275,000 gastos de capital

=240,000 flujo de efectivo libre

En muchos casos, el flujo de caja de las actividades operativas es inferior al dinero necesario para los gastos de capital. Para cerrar la brecha, una empresa tiene que pedir más dinero prestado, persuadir a sus propietarios para que inviertan más dinero en la empresa, o recurrir a su reserva de efectivo. ¿Debe una empresa en esta situación distribuir parte de sus beneficios a los propietarios? Después de todo, tiene un déficit de caja después de pagar los gastos de capital. Pero, de hecho, muchos negocios hacen distribuciones de efectivo de las ganancias a sus propietarios incluso cuando no tienen ningún flujo de efectivo libre.

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