Llevando un brillo a las nebulosas

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Una nebulosa es una nube de gas y polvo en el espacio (“polvo” significa partículas sólidas microscópicas, que pueden estar hechas de roca de silicato, carbono, hielo o varias combinaciones de esas sustancias;”gas” significa hidrógeno, helio, oxígeno, nitrógeno y más, pero principalmente hidrógeno). Algunas nebulosas juegan un papel importante en la formación de estrellas; otras se forman a partir de estrellas que jadean en sus lechos de muerte. Entre la cuna y la tumba, las nebulosas vienen en una serie de variedades.

Aquí están algunas de las nebulosas más familiares:

  • Las regiones H II son nebulosas en las que se ioniza el hidrógeno, lo que significa que el hidrógeno pierde su electrón. (Un átomo de hidrógeno tiene un protón y un electrón.) El gas en una región H II es caliente, ionizado y brillante, debido a los efectos de la radiación ultravioleta de las estrellas O o B cercanas. Todas las nebulosas grandes y brillantes que se pueden ver a través de los prismáticos son regiones H II. (H II se refiere al estado ionizado del hidrógeno en la nebulosa.)
  • Las nebulosas oscuras son los conejitos de polvo de la Vía Láctea, que consisten en nubes de gas y polvo que no brillan. Su hidrógeno es neutro, lo que significa que los átomos de hidrógeno no han perdido sus electrones. El término H Iregion se refiere a una nebulosa en la que el hidrógeno es neutro. Es otro nombre para “nebulosa oscura”.
  • Las nebulosas de reflexión están compuestas de polvo e hidrógeno frío y neutro. Brillan por la luz reflejada de las estrellas cercanas. Sin las estrellas cercanas, serían nebulosas oscuras.
    A veces una nueva nebulosa de reflexión aparece repentinamente, y usted puede descubrirla, como lo hizo el astrónomo aficionado Jay McNeil. En enero de 2004, encontró una nueva nebulosa de reflexión en la constelación de Orión con un refractor de 3 pulgadas en su patio trasero, y los profesionales la llaman ahora Nebulosa de McNeil. Pero no espere; este tipo de descubrimiento es muy raro.
  • Las nubes moleculares gigantes son los objetos más grandes de la Vía Láctea, pero son frías y oscuras, y los científicos las habrían observado de no ser por los datos recogidos por los radiotelescopios, que pueden detectar emisiones de ondas de radio débiles de moléculas como el monóxido de carbono (CO). Como todas las demás nebulosas, las nubes moleculares gigantes están compuestas en su mayoría de hidrógeno, pero los científicos a menudo las estudian por medio de sus gases traza, como el CO. El hidrógeno en las nubes gigantes es molecular, con la designación H2, lo que significa que cada molécula está formada por dos átomos de hidrógeno neutrales.
    Uno de los descubrimientos nebulares más excitantes de las últimas décadas mostró que las regiones H II brillantes, como la Nebulosa de Orión, son sólo puntos calientes en la periferia de nubes moleculares gigantes. Durante siglos, la gente pudo ver la Nebulosa de Orión, pero no tenía idea de que no era más que un grano brillante en un enorme objeto invisible, la Nube Molecular de Orión. Pero ahora lo sabemos. Las nuevas estrellas nacen en nubes moleculares, y cuando se calientan lo suficiente, ionizan su entorno inmediato, convirtiéndolas en regiones H II. La parte de una nube molecular donde el polvo es lo suficientemente espeso como para cortar la luz de muchas o la mayoría de las estrellas detrás de la nube, como es visible desde la Tierra, se llama una nebulosa oscura.

H II, nebulosas oscuras, nubes moleculares gigantes y muchas de las nebulosas de reflexión se encuentran en o cerca del disco galáctico de la Vía Láctea.

Detección de nebulosas planetarias

Las nebulosas planetarias son las atmósferas de las viejas estrellas que al principio se parecían al sol pero luego expulsaron sus capas atmosféricas externas, como lo hará el sol en un futuro lejano. Las nebulosas son ionizadas y hechas brillar por la luz ultravioleta de las pequeñas estrellas calientes en sus centros, que son todo lo que queda de los antiguos soles. Las nebulosas planetarias se expanden en el espacio y se desvanecen a medida que crecen. Pueden estar muy lejos del plano galáctico, a diferencia de las regiones H II.

Durante décadas, los astrónomos creyeron que muchas o la mayoría de las nebulosas planetarias eran aproximadamente esféricas. Pero ahora los astrónomos saben que la mayoría son bipolares, lo que significa que consisten en dos lóbulos redondos que sobresalen de lados opuestos de la estrella central. Las nebulosas planetarias que parecen esféricas, como la Nebulosa Anular en la constelación de Lyra, también son bipolares, pero el eje que baja por el centro de los lóbulos apunta hacia la Tierra (y así, como una mancuerna vista de frente, parecen circulares).

Curioso punto: Respectivamente relacionadas y no relacionadas con las nebulosas planetarias son las nebulosas protoplanetarias, que son muy estudiadas por los astrofísicos. Un tipo de nebulosa protoplanetaria es la etapa temprana de una nebulosa planetaria – una fase en la muerte de una estrella (no confundir con la Estrella de la Muerte de Star Wars). El otro tipo de nebulosa protoplanetaria es la nube de nacimiento de la estrella de un sistema solar y sus planetas. Sí, los astrónomos usan el mismo término para referirse a dos tipos de objetos completamente diferentes, pero nadie es perfecto.

Brisa a través de los restos de la supernova

Los restos de las supernovas comienzan como material eyectado por explosiones estelares masivas. Un joven remanente de supernova está compuesto casi exclusivamente de los restos destrozados de la estrella explotada que lo expulsó. Pero a medida que el gas se mueve hacia afuera a través del espacio interestelar, se asemeja a una piedra rodante que sí acumula musgo. El remanente en expansión crea un efecto de quitanieves a medida que empuja y acumula el delgado gas del espacio interestelar. En el momento en que ha envejecido -decenas de miles de años después- el remanente está compuesto en su inmensa mayoría de este gas interestelar “arado”, y los restos de la estrella explotada son meros rastros. Los remanentes de supernovas se expanden a lo largo o cerca del plano galáctico de la Vía Láctea.

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