La vigésima segunda enmienda de la Constitución de Estados Unidos: Establecimiento de los límites del mandato presidencial

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Por Michael Arnheim

A partir de hoy, cualquier presidente sólo puede ser elegido dos veces. Esto se debe a la vigésima segunda enmienda de la Constitución de los Estados Unidos. Porque el Artículo II, Sección 1 de la Constitución original, sin enmiendas, establecía el mandato del presidente en cuatro años, pero no limitaba el número de veces que un presidente podía ser reelecto.

George Washington fue elegido presidente sin oposición en 1788 y de nuevo en 1792. Sin duda habría sido reelegido sin problemas también en 1796, pero decidió que ya estaba harto. Así que pronunció su famoso discurso de despedida -no un discurso en vivo, por cierto, sino una carta abierta a la nación que muchos periódicos publicaron- y se retiró a Mount Vernon para dedicarse a la agricultura y a la construcción de una gran destilería de whisky.

Como dos términos eran suficientemente buenos para el Padre de la Nación, eso debería ser suficiente para cualquiera. Esa era la sabiduría convencional sobre el tema. Thomas Jefferson reconoció el peligro de la ausencia de límites en el mandato de la presidencia.

En 1807 escribió: “Si alguna terminación de los servicios del Magistrado Principal no fuera fijada por la Constitución, o suministrada por la práctica, su cargo, nominalmente de cuatro años, sería de por vida”. En otras palabras, según Jefferson, o bien la Constitución tenía que establecer un límite o bien algún límite debería ser establecido por la convención.

Thomas Jefferson, James Madison y James Monroe -todos ellos presidentes de dos períodos- respetaron el ejemplo de Washington y no intentaron postularse para un tercer período. Establecieron efectivamente una convención que fue seguida, a veces a regañadientes, hasta que Franklin Delano Roosevelt decidió postularse para un tercer mandato en 1940.

Roosevelt, siempre el político astuto, empleó una artimaña para superar la tradición de los dos términos. Primero, cambió la Convención del Partido Demócrata de 1940 a Chicago, que estaba controlada por una máquina del Partido Demócrata muy bien organizada, que por supuesto también controlaba el sistema de megafonía en el salón de convenciones.

Luego FDR desarmó a sus oponentes anunciando que no se postularía a menos que fuera reclutado, y que los delegados eran libres de votar por quien quisieran. Justo en el momento justo, los altavoces del pasillo gritaron: “Queremos a Roosevelt… ¡El mundo quiere a Roosevelt!” Los delegados se unieron al frenesí manufacturado y nominaron a Roosevelt por 946 votos a favor y 147 en contra.

Después de eso, ganar las elecciones generales fue un paseo por el parque. Y, después de haber roto el molde de los dos mandatos, Roosevelt no tuvo problemas para ser nominado para un cuarto mandato, el cual volvió a ganar fácilmente, aunque con una mayoría reducida. Murió menos de tres meses después de su cuarta toma de posesión.

Cuando los republicanos barrieron el Congreso en las elecciones de mitad de período de 1946, estaban decididos a impedir que cualquier futuro presidente emulara el exitoso incumplimiento del límite de dos períodos por parte de Roosevelt. Reconocieron que para lograr este objetivo necesitaban una enmienda constitucional. Así que en marzo de 1947 el Congreso aprobó una propuesta para hacer cumplir el límite de dos mandatos. La propuesta se convirtió en la vigésima segunda enmienda, que fue finalmente ratificada en febrero de 1951. Sólo dos estados lo rechazaron: Oklahoma y Massachusetts.

La parte principal de la Vigésima Segunda Enmienda dice lo siguiente:

Esto es lo que significa:

  • Usted no puede ser elegido para más de dos períodos presidenciales, independientemente de si son consecutivos o no.
  • Si usted ha sucedido a la presidencia en la muerte, remoción o renuncia del presidente y ha servido más de dos años del mandato de ese presidente, no puede ser elegido presidente más de una vez.
  • Si usted ha sucedido a la presidencia en la muerte, remoción o renuncia del presidente y ha servido dos años o menos del término de ese presidente, puede ser elegido presidente usted mismo un máximo de dos veces.
  • Si ha estado sustituyendo a un presidente indispuesto sólo como presidente en funciones, usted mismo puede ser elegido presidente por un máximo de dos períodos, a menos que haya sido presidente en funciones durante más de dos años, en cuyo caso no puede ser elegido presidente más de una vez.

Una cosa que la Enmienda 22 no hace es poner un límite de mandato a la vicepresidencia. ¡No, señor! Puedes ser elegido Vicepresidente tantas veces como quieras, o mejor dicho, tantas veces como quieran los votantes.

La derogación de la vigésima segunda enmienda ha sido sugerida en varias ocasiones, especialmente en los años ochenta para “ganar una más para el Gipper” (Ronald Reagan) y de nuevo en los años noventa para elegir a Bill Clinton para un tercer mandato. Esos movimientos no llegaron a nada.

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