La guerra sin sangre a principios del siglo XIX

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Por Steve Wiegand

Durante el segundo mandato de Jefferson, Gran Bretaña y Francia volvieron a estar en guerra, y Estados Unidos estaba tratando de mantenerse al margen, de nuevo. Una de las razones para mantenerse al margen era que era difícil saber a qué lado le gustaba menos.

Ambos países decidieron bloquear al otro, y eso significó que los barcos de la marina francesa detuvieron a los barcos americanos con destino a Gran Bretaña e incautaron sus cargas, y la marina británica hizo lo mismo con los barcos estadounidenses con destino a Francia o a sus aliados.

Pero los británicos también tenían el enloquecedor hábito de las impresiones: presionar a los estadounidenses para que se incorporaran al servicio naval británico. Gran Bretaña dependía de su marina para su supervivencia. Pero trató tan mal a sus marineros que desertaron por centenares y a veces se refugiaron en la flota mercante americana, donde el trato y el pago eran mejores.

Así que los buques de guerra británicos a menudo detenían los barcos americanos e inspeccionaban sus tripulaciones en busca de desertores. Y con la misma frecuencia, se ayudaban a sí mismos a sí mismos con ciudadanos estadounidenses cuando no podían encontrar desertores.

En un caso particularmente penoso en junio de 1807, la fragata británica Leopard disparó a la fragata estadounidense Chesapeake, forzó a la Chesapeake a bajar su bandera, tomó a cuatro “desertores” -incluyendo a un nativo americano y a un afroamericano- y ahorcó a uno de ellos. El incidente enfureció a gran parte del país, y los miembros más ruidosos del Congreso llamaron a la guerra.

Pero Jefferson quería evitarlo. En cambio, decidió presionar económicamente a Gran Bretaña. A finales de 1807, impulsó al Congreso a aprobar la Ley de Embargo, que esencialmente puso fin a todo el comercio estadounidense con países extranjeros. La idea era herir a Gran Bretaña -y a Francia también- en la billetera y obligarles a dejar de embarcar en Estados Unidos.

Mala idea. Mientras que el contrabando compensó parte de las pérdidas, el comercio estadounidense se hundió. Los puertos de Estados Unidos estaban inundados de barcos vacíos, y los agricultores observaban cómo se pudrían las cosechas que una vez se dirigían a los mercados extranjeros. Jefferson recibió cientos de cartas de estadounidenses denunciando el dambargo, incluyendo una supuestamente enviada en nombre de 4.000 marineros desempleados. Mientras tanto, Francia y Gran Bretaña continuaron luchando.

Finalmente, a principios de 1809, justo antes de dejar el cargo, Jefferson cedió, y el Congreso aprobó una versión más suave de un embargo. Pero el daño ya estaba hecho, y la guerra sin sangre estaba en camino de ser reemplazada por una de verdad.

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