La explosión demográfica en la América del siglo XVIII

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Por Steve Wiegand

Si había un hecho indiscutible acerca de las colonias americanas a mediados y finales del siglo XVIII, era que estaban creciendo como locas. En 1730, la población de las 13 colonias era de unas 655.000 personas. Boston era la ciudad más grande, con una población de unos 13.000 habitantes, mientras que Nueva York y Filadelfia albergaban a unas 8.500 personas cada una.

En 1760, la población había alcanzado los 1,6 millones de habitantes, sin incluir a los esclavos africanos, y en 1775, la población blanca era de 2,5 millones. Filadelfia fue la ciudad más grande de ese año, con una población de unos 34.000 habitantes.

La explicación de la explosión demográfica

La explosión demográfica fue causada por dos cosas. Uno era la tasa de natalidad natural de los colonos. En parte debido a la larga tradición de las familias campesinas de que las familias grandes significaban más gente para trabajar (y tal vez porque no había mucho más que hacer en esas largas noches de invierno en el país), el tamaño de muchas familias estadounidenses era asombroso.

Benjamin Franklin escribió sobre una mujer de Filadelfia que tenía 14 hijos, 82 nietos y 110 bisnietos cuando murió a la edad de 100 años.

La tasa de crecimiento fue aún más asombrosa si se considera la alta tasa de mortalidad infantil. Se informó de que una mujer había perdido 20 hijos al nacer o poco después.

Pero el crecimiento no fue todo desde dentro de las colonias. La inmigración fue el segundo factor en la explosión demográfica. Continuó a un ritmo rápido, no sólo desde Inglaterra sino también desde otros países de Europa Occidental.

Un estudio de población de 1909 estimó que en el momento de la Revolución Americana, alrededor del 82 por ciento de la población blanca era de Inglaterra y Gales; 5 por ciento de Escocia; 6 por ciento de los estados alemanes; y alrededor del 7 por ciento de Holanda, Irlanda y otros países.

A pesar de la recesión de la posguerra tras el cese de los combates con los franceses en 1763, las colonias se encontraban sobre una base económica bastante sólida. Alrededor del 90 por ciento de los colonos se dedicaban a la agricultura, siendo los principales cultivos el tabaco, el maíz, el arroz, el índigo y el trigo.

La pesca y la caza de ballenas eran importantes en Nueva Inglaterra. La madera era el principal producto de fabricación, y como los árboles eran abundantes y baratos, la construcción naval se disparó. Para la época de la Revolución Americana, un tercio de la marina británica había sido construida en América.

Vivir la buena vida

Aunque los colonos compartían problemas comunes a personas de todo el mundo en el siglo XVIII, como epidemias desagradables, por lo general comían mejor, vivían más tiempo y eran más prósperos que cualquiera de sus homólogos europeos. La tierra era barata y tenía que mantener a menos gente porque la población era más pequeña. Debido a la escasez de mano de obra, los salarios eran más altos, lo que elevaba el nivel de vida.

Mientras disfrutaba de las protecciones de los formidables militares del Imperio Británico, el colono estadounidense promedio, si es que pagaba algún impuesto, pagaba mucho menos que su primo británico.

El argumento contra los impuestos británicos, presentado por el elocuente abogado de Boston James Otis, de que “los impuestos sin representación son tiranía”, fue un poco hipócrita. Después de todo, más de unos pocos estadounidenses tuvieron que pagar impuestos a los gobiernos locales estadounidenses y aún así no pudieron votar o no tuvieron un representante en las asambleas coloniales.

Además, en su mayor parte, Gran Bretaña no intervino en los asuntos internos de las colonias. La mayoría de las veces, la madre patria se ocupaba de cuestiones de defensa y comercio, y muchas de las leyes comerciales eran mutuamente beneficiosas para ambos lados del agua (a menos que usted fuera un gran contrabandista como John Hancock, quien más tarde se convirtió en el primero en firmar la Declaración de Independencia y fue el Enemigo Público Número Uno en lo que a los británicos se refiere).

Por lo tanto, la mayoría de los estadounidenses en la década de 1760 y principios de 1770 no tenían ningún interés en la independencia de Gran Bretaña. Lo que querían era lo que tenían: protección por parte de la marina más poderosa del mundo, normas comerciales generalmente acogedoras y libertades y derechos inigualables en el resto del mundo.

Gran Bretaña, sin embargo, no podía permitirse el lujo de mantener el status quo.

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