Gimnasia mental: Inflar un cerebro que se encoge

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Por la Sociedad Americana de Geriatría (AGS), Fundación Salud en el Envejecimiento

A medida que envejece, necesita ejercitar su cerebro para prevenir parte del encogimiento natural. A partir de los 50 años, su cerebro de 3 libras pierde gradualmente su volumen en peso, de modo que, a la edad de 75 años, pesa aproximadamente 2.6 libras. Gran parte del encogimiento de su cerebro se debe a la pérdida de agua.

Diferentes partes de su cerebro pierden su volumen a diferentes velocidades. Sus lóbulos frontales – que sirven como su centro de control ejecutivo, dándole su sentido de juicio y permitiéndole evitar los comentarios groseros e inapropiados – muestran la mayor cantidad de encogimiento en comparación con cualquier otra parte de su córtex. Los lóbulos frontales pueden encogerse hasta un 30 por ciento entre los 50 y 90 años de edad.

Visto de otra manera, sus lóbulos frontales pierden 0.55 por ciento de su volumen cada año después de los 50 años. A medida que los lóbulos frontales se encogen, usted puede perder parte de su capacidad para tener el control, es decir, puede estar menos inhibido con respecto a lo que dice o hace. (Quizás ahora no te sorprenderán tanto algunos de los comentarios groseros que salen de la boca de tu abuelo.)

Sus lóbulos frontales también juegan un papel importante en su capacidad de prestar atención el tiempo suficiente para formar memorias a corto plazo. Si sus lóbulos frontales hacen un trabajo inadecuado, pueden hacer que usted sea propenso a la distracción. A medida que envejece, es más probable que se olvide de dónde colocó las llaves o por qué entró en una habitación. Los lóbulos frontales también son responsables de la fluidez verbal (que es la capacidad de encontrar las palabras que quieres cuando las quieres) y la función ejecutiva, que también puede requerir más esfuerzo mental a medida que pasan los años.

La segunda área más afectada son los lóbulos parietales. Debido a que controlan la capacidad de construcción, la coordinación y la orientación espacial, estas habilidades también pueden verse afectadas, contribuyendo al aumento de las caídas observadas en las personas mayores. Los lóbulos temporales, que le ayudan a recordar lo esencial de una experiencia, se encogen hasta un 20 por ciento a medida que envejece. Esto significa que su capacidad para recordar lo que escucha y dice se tambalea a medida que envejece. Sus lóbulos temporales también tienen que tratar de interpretar la información inadecuada que llega si su audición está fallando.

Para combatir esta contracción de sus lóbulos temporales, necesita empujarlos para que sean más activos. Para mantener esos lóbulos afilados, haga lo siguiente:

  • Participe en el debate – participe en una campaña política o únase a un grupo comunitario.
  • Escuche conferencias y audiolibros y discútalos después. Un club de lectura local es un gran foro para mantener su mente activamente comprometida y disfrutar de la vida social al mismo tiempo.
  • Participe en discusiones con su cónyuge, pareja y amigos de toda la vida acerca de los recuerdos que usted tiene colectivamente. Llama a tu amigo de la universidad y habla de los viejos tiempos.

Una actividad intelectual como esa tiene el mismo efecto beneficioso en los lóbulos temporales que el bombeo de hierro en los bíceps. (Pero no se preocupe – su cabeza no se abultará como los brazos de un levantador de pesas.)

A medida que envejece, su hipocampo también se encoge. Entre los 50 y 90 años, pierde hasta un 20 por ciento de su volumen. Los niveles del neurotransmisor acetilcolina – crítico para la memoria y activo en su hipocampo – disminuyen a medida que usted envejece y que su hipocampo se encoge. Su hipocampo está involucrado centralmente en mover sus memorias de corto plazo a memorias de largo plazo.

La pérdida de volumen de su hipocampo significa que la adquisición de nuevos recuerdos puede ser un poco más difícil en comparación con los anteriores en su vida. Sin embargo, la situación está lejos de ser desesperada. Su cerebro está muy afectado por los cambios en su nutrición, así que su trabajo es asegurarse de que usted tenga la mejor nutrición posible. Coma tres comidas balanceadas al día.

Sus lóbulos occipitales – comúnmente conocidos como la corteza visual – también pierden masa. La capacidad de los lóbulos occipitales para procesar información visual falla, pero al igual que los lóbulos temporales, tienen que lidiar con la información inadecuada que llega. Esta falta de información para procesar se debe en gran parte al deterioro del nervio óptico y la retina.

Para mantener sus lóbulos occipitales funcionando bien, haga lo siguiente:

  • Asistir a exposiciones de arte y fotografía.
  • Haga excursiones turísticas.
  • Comparte tus fotos con amigos y familiares.
  • Usa anteojos si los tienes y actualiza tu receta al menos cada dos años con la ayuda de tu oculista. Manténgase al día con la salud de los ojos a través de chequeos regulares con su doctor de atención de la vista.

Debido a que los lóbulos occipitales son responsables de interpretar la información visual, hacer cosas que exigen memoria visual proporciona un buen entrenamiento para los lóbulos.

Evitar que las neuronas se contraigan

El encogimiento de tu cerebro no se debe sólo a la pérdida de agua. Las dendritas también se encogen y tienen menos ramas y, por lo tanto, menos conexiones. Sus dendritas forman la parte de sus neuronas que llegan a otras neuronas y atraen información. Menos dendritas y ramas dendríticas significan menos oportunidades de pensar y para las conexiones formar memorias de múltiples canales.

Cuanto más te desafíes intelectualmente, más tu cerebro desarrollará nuevas conexiones dendríticas con otras neuronas. Tu cerebro puede hacer nuevas conexiones dendríticas a lo largo de tu vida a pesar de tu edad. Una gran manera de combatir la tendencia a la pérdida de memoria es aprender nueva información, desafiarse a sí mismo a diversificarse y pensar en formas que antes no se conocían. Si tienes más conexiones dendríticas para empezar, experimentas menos impacto en tu cerebro cuando empiezas a perder algo con el tiempo.

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