El proceso de la digestión humana (o lo que sucede después de comer alimentos)

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Por Carol Ann Rinzler, Ken DeVault

La digestión es el proceso de transformar los alimentos en una forma que el cuerpo puede absorber y utilizar como energía o como materia prima para reparar y construir nuevos tejidos. La digestión de los alimentos es un proceso de dos partes que es mitad mecánico, mitad químico.

  • La digestión mecánica comienza en la boca a medida que los dientes desgarran y trituran los alimentos en pequeños trozos que usted puede tragar sin ahogarse. Las paredes musculares del esófago, el estómago y los intestinos continúan la digestión mecánica, empujando la comida, agitándola y rompiéndola en partículas más pequeñas.
  • La digestión química ocurre en cada punto del sistema digestivo, comenzando cuando usted ve u oler los alimentos. Estos eventos sensoriales desencadenan los impulsos nerviosos de los ojos y la nariz que desencadenan la liberación de enzimas y otras sustancias que finalmente descomponen los alimentos para liberar los nutrientes que contienen. El cuerpo entonces quema estos nutrientes para obtener energía o los utiliza para construir nuevos tejidos y partes del cuerpo.

Cómo se relacionan la vista y el olfato con la digestión

A primera vista, olfatear, el enlace digestivo entre los ojos, la nariz y el estómago suena un poco raro. Pero piénsalo: ¿Cuántas veces la vista o el olor de algo delicioso, como un guiso hirviendo a fuego lento o un pan de molde, ha hecho que tu barriga retumbe?

La visión de un plato apetitoso o del aroma (en realidad moléculas de olor que rebotan contra los tejidos nasales) envía señales a su cerebro: “Cosas buenas en camino.” Como resultado, tu cerebro -el centro de mensajes por excelencia- dispara impulsos que

  • Haga que su estómago se contraiga (retortijones de hambre).
  • Haga que las glándulas intestinales empiecen a filtrar químicos digestivos.

Todo eso por una pequeña mirada y olfateo. Imagínate lo que pasa cuando muerdes de verdad!

Degustación y masticación en el proceso de digestión

¿Recuerdas esa pequeña bolsa de papas fritas que tienes guardada en el cajón de tu escritorio? Bueno, sácalo y toma una patata frita.

Cuando el chip golpea tu lengua, tu boca actúa como si alguien hubiera puesto el interruptor de encendido en una casa de diversiones.

  • Tus dientes mastican, rompiendo el chip en pequeños trozos manejables.
  • Las glándulas salivales liberan un líquido acuoso (saliva) para compactar el chip en un bulto blando (un bolo en lenguaje digestivo) que puede deslizarse fácilmente por la garganta en un chorro de saliva.
  • Las enzimas (que en este caso se pueden considerar como catalizadores digestivos) en la saliva comienzan a digerir los carbohidratos en el chip.
  • Su lengua se levanta para empujar toda la bola de cera… no, bolo, de vuelta hacia la faringe, la abertura desde su boca hasta su esófago, y luego a través de una válvula muscular llamada esfínter esofágico superior, que se abre para permitir el paso de los alimentos. En otras palabras, estás a punto de tragar.

Tragar comida: El deslizamiento del esófago al estómago

Si lo piensas, el sistema digestivo humano es una maravilla. A medida que el alimento entra al esófago, las glándulas salivales liberan un torrente de saliva para ayudar a que el alimento se deslice más fácilmente por el tubo. Luego, los músculos del esófago entran en acción.

Al igual que el resto de su tracto digestivo, su esófago está rodeado de músculos que se contraen para producir movimientos ondulatorios – a los que usted puede referirse como peristaltismo o (no es de extrañar aquí) contracciones peristálticas, si está tan inclinado – empujando la comida hacia abajo, hacia su estómago.

En la parte inferior del esófago – un área conocida como la unión gastroesofágica – se abre una válvula muscular llamada esfínter esofágico inferior (EEI) para permitir el paso de los alimentos. Luego, el esfínter esofágico inferior se cierra para prevenir el reflujo, es decir, el flujo de los contenidos estomacales de regreso al esófago. Un LES que funciona mal es el enemigo público No. 1 en el mundo del reflujo.

Digerir los alimentos en el estómago

Apunta a tu estómago. Adelante. No seas tímido. Lo más probable es que su dedo esté apuntando a algún lugar alrededor de su ombligo, un sitio interesante para estar seguro, pero definitivamente no a su estómago. El estómago, una parte ancha y en forma de bolsa del tubo digestivo, se encuentra en el lado izquierdo del cuerpo por encima de la cintura y detrás de las costillas.

Al igual que las paredes del esófago, las paredes del estómago son fuertes y musculosas. Se contraen con la fuerza suficiente para dividir los alimentos en trozos cada vez más pequeños a medida que las glándulas de las paredes del estómago liberan los jugos estomacales – un término muy técnico para una mezcla altamente ácida de enzimas, ácido clorhídrico (HCl) y moco. Los jugos estomacales inician la digestión de las proteínas y grasas en sus respectivos componentes básicos del cuerpo: aminoácidos y ácidos grasos.

Agitado por las paredes del estómago y degradado por los jugos del estómago, lo que comenzó como comida – manzanas, peras, papas fritas, bistec, pastel, lo que sea – es ahora una masa espesa y soporífera llamada quimo (de chymos, la palabra griega para jugo). Las contracciones ondulantes del estómago empujan esta sustancia desordenada pero todavía intacta a lo largo del intestino delgado donde su cuerpo comienza a extraer los nutrientes que necesita.

Extracción de nutrientes en el intestino delgado

He aquí una lección de anatomía fácil para encontrar su intestino delgado: Abra la mano y colóquela ligeramente plana por debajo del ombligo, con el pulgar hacia arriba y el meñique hacia abajo. Su mano está ahora cubriendo la mayor parte del espacio relativamente pequeño en el que su intestino delgado de 20 pies de largo está bien enrollado. Al igual que el esófago y el estómago, los músculos contraídos recubren el intestino delgado para empujar los alimentos.

Pero tu intestino delgado no es el imitador de nadie. Esta parte de su sistema digestivo tiene su propio juego de jugos digestivos, incluyendo

  • Gotas alcalinas del páncreas que alimentan enzimas especiales (llamadas amilasas) para digerir los carbohidratos
  • Bilis del hígado y de la vesícula biliar que actúa como emulsionante (un compuesto que permite que las grasas se mezclen con el agua)
  • Enzimas pancreáticas e intestinales que completan la separación de las proteínas en aminoácidos

Más contracciones empujan el quimo a lo largo de los intestinos mientras que las células especializadas en las paredes intestinales se agarran a los azúcares, aminoácidos, ácidos grasos, vitaminas y minerales, que luego son enviados a su cuerpo para obtener energía o como bloques de construcción de nuevo tejido.

Luego, después de que el intestino delgado ha exprimido hasta el último pedacito de material útil (que no sea agua) de los alimentos, el resto indigerible (piense en la fibra dietética) se mueve hacia su inevitable final en el intestino grueso.

El final de la línea digestiva: Poo-poo

El intestino grueso también se llama a veces colon. Piensa en esta área como una esponja gigante y presiona cuya única tarea es absorber el agua de la masa que le entregas y luego exprimir las sobras secas en paquetes compactos de desechos – que puedes conocer como heces y cualquier niño de 2 años como caca (o caca, caca, lo que sea).

Después de que las colonias residentes de bacterias amigables digieren los aminoácidos que quedan en el desecho y excretan nitrógeno maloliente – en un proceso que los científicos llaman gas pasajero – las contracciones musculares en el recto empujan las heces fuera de su cuerpo, y la digestión finalmente se hace.

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