El impacto de la Conferencia de Bretton Woods de 1944

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Por Ayse Evrensel

En julio de 1944, más de 700 delegados de 44 países asistieron a la Conferencia Monetaria y Financiera de las Naciones Unidas en Bretton Woods (New Hampshire), que más tarde se conoció como la Conferencia de Bretton Woods. El objetivo principal de la Conferencia de Bretton Woods fue establecer un nuevo orden monetario internacional de posguerra.

La relevancia de la agenda de la conferencia radica en el hecho de que esta conferencia fue muy diferente de los acuerdos monetarios anteriores que pretendían devolver a los países a un estándar metálico después de una guerra.

Lecciones aprendidas del pasado y de las nuevas realizaciones

La conciencia colectiva entre los participantes en la Conferencia de Bretton Woods tiene dos dimensiones principales. En primer lugar, muchos países se dieron cuenta de que ciertas decisiones pasadas no eran particularmente útiles para un sistema monetario internacional que funcionara con éxito. En segundo lugar, a la luz de los nuevos acontecimientos, también hubo algunas realizaciones nuevas.

Lecciones aprendidas del pasado

  • Los participantes en la conferencia querían evitar repetir el mismo error después de la Primera Guerra Mundial. En un intento de castigar a Alemania, los países habían impuesto grandes pagos de reparación a partir de 1918. Estos pagos debían cubrir la deuda acumulada por las fuerzas aliadas durante la guerra y ayudarles a pagar para reconstruir sus países; sin embargo, debido a la pesada carga de estos pagos, Alemania nunca se recuperó de la Primera Guerra Mundial. Especialmente durante la República de Weimar (1921-1924) en Alemania, la hiperinflación empeoró: Una libra de pan costó 3.000 millones de DM.
  • Una de las respuestas a la Gran Depresión fue la aplicación de restricciones comerciales. A partir de finales de la década de 1920, la mayoría de los países introdujeron restricciones comerciales (aranceles, cuotas, etc.) para mejorar sus déficits en cuenta corriente y detener la pérdida de reservas. Además, las represalias contra las restricciones comerciales no hicieron sino aumentar el nivel de las restricciones al comercio internacional y en muchos países la producción y el empleo se vieron aún más suprimidos.

Nuevas realizaciones

  • A pesar de la cooperación, las tensiones entre los Aliados Occidentales y la Unión Soviética se hicieron cada vez más visibles. Por cierto, la Unión Soviética no asistió a la Conferencia de Bretton Woods. Los participantes en la conferencia declararon sus puntos de vista ideológicos para que pudieran confiar en el capitalismo para resolver los problemas económicos de la era posterior a la Segunda Guerra Mundial y, a pesar de sus diferencias de opinión sobre el alcance deseado de las intervenciones gubernamentales en los mercados, los países representados en la conferencia se dedicaron al capitalismo.
  • Las entonces florecientes ideas keynesianas implicaban expectativas específicas de los gobiernos. En su Teoría General del Empleo, Intereses y Dinero (publicada en 1936), Keynes prescribió durante las recesiones un aumento en el gasto gubernamental, para evitar que el gasto agregado cayera. La experiencia de la Gran Depresión promovió la expectativa de que los gobiernos trataran activamente de mejorar los resultados relacionados con el empleo y el crecimiento.

Ideas encontradas en la conferencia

Las dos principales personalidades de la conferencia reflejaban a los principales países del mundo occidental de la época: Gran Bretaña como potencia mundial anterior y Estados Unidos como potencia mundial emergente. Por lo tanto, las ideas de John Maynard Keynes, un economista que representa a Gran Bretaña, y Harry Dexter White, un economista y un alto funcionario del Tesoro que representa a Estados Unidos, dominaron la Conferencia de Bretton Woods.

El plan británico

Keynes propuso la creación de una Unión Internacional de Compensación (UCI) como una forma de abordar los desequilibrios de la cuenta corriente. Quería evitar la reaparición de los persistentes y grandes déficits en cuenta corriente que se produjeron durante los años de entreguerras (1918-1939), que aumentaron la deuda de los países y los pagos de la deuda y redujeron el crecimiento a escala mundial.

Keynes pensó en la UCI como un banco con su propia moneda (llamada Bancor), intercambiable con otras monedas a un tipo de cambio fijo. Propuso utilizar Bancor para medir los déficits o superávits comerciales de los países.

Según Keynes, los países con déficit en cuenta corriente tendrían una facilidad de descubierto en su cuenta de Bancor en la UCI. Elaboró números específicos con respecto al tamaño de la línea de sobregiro. Su propuesta implicaba un sobregiro máximo de la mitad del tamaño medio del comercio del país en cinco años. Si un país necesitara fondos superiores al descubierto, se le cobrarían intereses, lo que motivaría al país a devaluar su moneda.

Keynes también tuvo una idea para países con grandes y persistentes superávits en cuenta corriente. Uno de los problemas de los años de entreguerras fue que los países con superávit no hicieron mucho para reducir su superávit en cuenta corriente.

En aquel entonces, la presión se ejercía sobre los países con grandes y persistentes déficits en cuenta corriente. Durante los años de entreguerras, y especialmente en los tiempos de la Gran Depresión, Keynes observó que estos países deficitarios aplicaban políticas monetarias cada vez más contractivas y aumentaban las tasas de interés en un intento de impedir que los fondos salieran de estos países. Sin embargo, esto condujo a la deflación, a una menor producción y a un mayor desempleo.

Por lo tanto, el plan de Keynes implicaba un cargo por intereses del 10 por ciento si el superávit de la cuenta corriente de un país era superior a la mitad del monto del sobregiro permitido; esta solución motivaría a estos países a prestar más. Al final del año, si el país tenía un superávit en cuenta corriente que era la mitad del sobregiro, la UCI confiscaría el superávit.

El plan americano

El plan americano difería del de los británicos. Como se indicó anteriormente, Harry Dexter White representó a Estados Unidos en la Conferencia de Bretton Woods. Aunque Keynes se opuso a las ideas de White, al final de la conferencia, el sistema monetario internacional posterior a la Segunda Guerra Mundial reflejó casi exclusivamente las ideas de Estados Unidos.

Los EE.UU. estuvieron de acuerdo en la necesidad de una agencia para manejar los desequilibrios de la cuenta corriente, pero la idea de Keynes de la UCI era demasiado intervencionista para el lado estadounidense. Además, Estados Unidos se veía a sí mismo como un país excedente en términos de su cuenta corriente en los años venideros y no quería que tales ideas intervencionistas se practicaran en Estados Unidos.

Por lo tanto, el Plan Blanco surgió con dos componentes clave. Primero, White propuso el Fondo Internacional de Estabilización (que más tarde se convirtió en el Fondo Monetario Internacional, o FMI), que colocó la carga de equilibrar las cuentas corrientes en los países deficitarios y no impuso límites a los países con superávit.

Como el sistema monetario internacional no era el único tema en la agenda estadounidense, White incluyó un segundo aspecto en el plan. Después de las guerras anteriores, los agresores fueron obligados a pagar indemnizaciones. Esta vez, sin embargo, Estados Unidos quería liderar los esfuerzos de reconstrucción.

Por lo tanto, el Plan Blanco incluía un nuevo organismo multilateral de desarrollo que planificaría y financiaría la reconstrucción económica de todos los países asolados por la guerra, ya fueran aliados o agresores. El Banco Internacional de Reconstrucción y Fomento (BIRF, parte del actual Banco Mundial) surgió de las ideas estadounidenses sobre la reconstrucción.

El poder económico y militar de Estados Unidos al final de la Segunda Guerra Mundial influyó mucho en la elección de los países entre los dos planes alternativos para el sistema monetario internacional posterior a la Segunda Guerra Mundial. El Plan Blanco surgió como el ganador.

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