Conozca al canadiense que descubrió una masiva capa de hielo en Marte

Foto, Jennifer Roberts.

Edad: 25
Ocupación: Asistente de investigación geofísica
Ciudad natal: Brampton, Ont.
Vive: Austin, Texas
Amores: Rocks, Burning Man, corgis

Desde que los exploradores espaciales marcaron la luna en sus listas de tareas, han estado obsesionados con la siguiente gran cosa: Marte. Como planeta vecino de la Tierra con una historia de temperaturas más cálidas, a menudo es considerado como un hogar potencial para los seres humanos después del apocalipsis ambiental. Pero incluso si hiciéramos el viaje de ocho meses, sobreviviéramos a la radiación espacial y nos adaptáramos a la delgada atmósfera del planeta, necesitaríamos una fuente de agua local antes de poder instalarnos, al estilo de Matt Damon.

Cassie Stuurman, una estudiante del área de Toronto que estudia geofísica, descubrió exactamente eso. En 2013, una profesora de la Universidad de Western le pidió que recorriera cientos de sondeos de radar de la NASA e imágenes de una llanura de lava marciana llamada Utopía Planitia. Como experto en glaciares, sospechaba que podría haber hielo, pero no tenía idea de cómo probarlo.

Después de meses de tratar de confirmar la hipótesis y no llegar a ninguna parte, Stuurman fue a trabajar con un grupo especializado en el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas. Allí, finalmente identificó una capa de hielo más grande que el Lago Superior (unos 375.000 kilómetros cuadrados). El hielo, que puede ser derretido para beber o dividido en oxígeno e hidrógeno para combustible de cohetes, ha sido encontrado en Marte antes, pero nunca en este volumen a esta latitud relativamente templada, lo que significa que Utopia Planitia podría proporcionar un sitio de aterrizaje para futuros astronautas.

“Cuando pude ver que había algo en los datos, no podía dejar de mirarlos”, dice. “Sentí la emoción del descubrimiento por primera vez. Era un subidón; era eufórico – estaba viendo algo en Marte que nadie había visto antes”, dice. Su hallazgo, que fue publicado en Geophysical Research Letters a finales de noviembre, apareció en los titulares internacionales.

Stuurman nunca se imaginó trabajando en el espacio. Pasó su infancia en Ontario, recolectando minerales y yendo a una mina de amatista, y a los 10 años ya había decidido que se convertiría en geóloga. “Siempre me ha gustado perseguir cosas brillantes. Eso me trajo a este campo de estudio – eso, y sólo quería viajar y divertirme. No creo en posponer las cosas y esperar hasta más tarde para perseguir mis sueños”.

Por ahora, sin embargo, está de vuelta en Texas con un colega científico planetario de Toronto, tratando de averiguar cómo se desarrolló el hielo en Marte. Este mes presentarán sus hallazgos en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias cerca de Houston, Texas.

Con su carrera a punto para un ascenso meteórico, Stuurman tiene sus ojos puestos en la NASA o la Agencia Espacial Europea, y en 20 años le gustaría trabajar en la Agencia Espacial Canadiense, ayudando a gestionar misiones científicas para una futura colonia canadiense en Marte.

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